La función perdida. Hoy : filter_var

PHP implementa una extensión para validar o para sanear datos. Es especialmente útil cuando los datos de origen contienen datos desconocidos (o externos), como entradas facilitadas por el usuario. Por ejemplo, estos datos pueden venir de un formulario HTML.

Principalmente hay dos tipos de filtrado: validación y saneamiento.

La validación se usa para validar o comprobar si los datos cumplen ciertos requisitos. Por ejemplo, pasándole FILTER_VALIDATE_EMAIL determinará si los datos son una dirección de correo válida, pero no realizará ningún cambio en los datos.

El saneamiento limpiará los datos, de modo que los modificará eliminando los caracteres no deseados. Por ejemplo, pasándole FILTER_SANITIZE_EMAIL eliminará los caracteres que no son apropiados para una dirección de correo electrónico. Sin embargo, no valida los datos.

En la página  oficial de PHP puedes consultar la lista completa de filtros de saneamiento y de validación

Elemplo:

if (filter_var($x, FILTER_VALIDATE_FLOAT)!== false) {
    echo "$x is a valid float";
} else {
    echo "$x is NOT a valid float";
}

Como siempre, más imformación de los filtros en la documentación oficial.